Esmeralda Peleman: “Wij maken zelfs onze machines zelf”

Foto Patrick Hattori

Foto Patrick Hattori

Peleman Industries uit Puurs is niet voor niets één van de genomineerden voor de Award Excellente Onderneming 2014 van Voka-Kamer van Koophandel Mechelen. De firma is wereldtop op het gebied van inbindsystemen en maakt vooral furore op de markt van fotoboeken. De productie gebeurt volledig in Puurs. “Als we bijvoorbeeld naar Azië zouden uitwijken, zou daar al snel een dubbel kanaal worden opgezet. Voor gepatenteerde producten maken we zelfs de productiemachines in eigen huis”, zegt CEO Esmeralda Peleman.

Zij is even goed op haar gemak tussen de machines in de productiehallen als in haar kantoor in de glazen piramide naast de gebouwen van Peleman Industries. “Toen we nog in Ruisbroek gevestigd waren, was de fabriek bij ons huis. Als ik niet op school zat, zat ik in de fabriek. In de periode dat ik op internaat zat, verminderde dat wat, maar eens ik naar de universiteit ging, deed ik vakantiewerk bij Peleman Industries: administratie, verkoop, nieuwe producten uitproberen, STOP roepen als één van de eerste productiemachines voor mapjes haperde… Toen ik nog jonger was, deed ik niets liever dan achter de rug van mijn vader rondrijden met de BT-magazijntrucks. Tja, als puber haal je zo’n streken uit…”

Nu staat Esmeralda Peleman aan het hoofd van een bedrijf dat in zijn sector wereldtop is. “De sector is de afgelopen decennia enorm geëvolueerd. Toen we in 1979 met het eerste patent om documenten in te binden van mijn vader Guido Peleman naar de toenmalige CEBIT-beurs in de Hannover Messe gingen, stonden daar zo’n 30 tot 35 leveranciers van gelijkaardige producten. Nu zijn we nog met drie.”

Dat Peleman Industries zich kon handhaven, komt onder meer omdat het inspeelde op de veranderende markt. “In 2005 is de foto-afdeling erbij gekomen. We werden door Apple gekozen voor het maken van hun fotoboeken met harde kaft. Later volgden ook Epsom, Canon, Fuji, Kodak. De inbindtoestellen voor de fotoboeken worden hier geassembleerd. Ook de covers worden in Puurs gemaakt. De productie is nu sterk geautomatiseerd en is volledig in Puurs gecentraliseerd. Vroeger vonden we dat een te groot risico. Als er bijvoorbeeld brand zou uitbreken en de machines zouden allemaal vernield zijn, dan zou het zes maanden duren om ze te vervangen. Die periode was veel te lang, we zouden er klanten door verliezen. Nu kunnen we de machines binnen de week vervangen. En dankzij de verregaande automatisatie kunnen we in België blijven produceren.”

Hebt u gespecialiseerde werknemers nodig?

“De assemblage van de inbindtoestellen is inderdaad gespecialiseerd werk, en in deze regio blijven technische specialisten een knelpuntberoep. Onze foto-producten moeten net na de vakantie in de winkel liggen en dankzij die timing kunnen we voor de productie gebruik maken van jobstudenten. Zij zijn heel gemotiveerde werknemers. Voor vaste werknemers geven we de voorkeur aan jonge schoolverlaters die we zelf kunnen opleiden. We zijn actief in een nichemarkt, dus moeten we onze werknemers vaak zelf de nodige vaardigheden aanleren. Het is niet zoals in de farmaceutische sector of in ICT waar de schoolopleiding van groter belang is.”

Is Puurs een goede uitvalsbasis voor uw bedrijf?

“We zijn een exportgericht bedrijf dat vooral internationaal werkt, dus is onze ligging in de Gouden Ruit en dicht bij Zaventem van groot belang. We maken veel gebruik van wegtransport, en naar de VS voeren we uit via het water. De locatie heeft dus veel voordelen, maar het is heel spijtig dat onze werknemers verplicht zijn om met de auto te komen werken. Hier zijn zoveel grotere bedrijven en KMO’s gevestigd en ze hebben allemaal een gigantische parking, want het openbaar vervoer is hier nihil. Erg spijtig, een gemiste kans. Ik begrijp niet waarom hier geen buslijn kan komen die rekening houdt met de noden van onze werknemers.”

Ziet u nog groei voor het bedrijf in de nabije toekomst?

“In de office-markt (ordners, mappen…) werken we aan nieuwe partnerships. Het gaat moeilijker, je moet er veel harder voor knokken dan vroeger. Continu gefocused blijven en scherp staan. Maar het lukt. In de fotomarkt zit zeker nog groei. Groot-Brittannië en Duitsland gaan het afwerken van foto’s in retail promoten. Consumenten kunnen dan meteen in de winkel een fotoboek laten maken. Wij maken er de nodige toestellen voor. We hebben een contract met Boots in Groot-Brittannië en in Duitsland is de roll out voorzien voor 2015. Deze evolutie zal zorgen voor een productiestijging met 25% en een verdubbeling van onze omzet op de fotomarkt in Europa. We geloven ook in een combinatie van het online- en het offlineverhaal. We hebben recent de software van ons platform shopmybook.com vernieuwd en later deze maand kan je daar opnieuw terecht om een zelfgeschreven boek te laten printen, inbinden en uitgeven. Dus ja, volgend jaar schijnt de zon voor Peleman Industries.”